Во время походов, особенно вдали от населенных мест, возможно возникновение аварийной, экстремальной ситуации. Это может произойти как в связи с внезапно изменившимися погодными условиями (пурга, наводнение и т. п.), так и из-за неправильных действий самих туристов, например отклонения от маршрута.

Первостепенное значение в таких ситуациях имеют психологическая подготовленность туристов и знание моделей поведения в экстремальных условиях. Опыт показывает, что подавленное настроение, апатия, раздражительность, вызванные опасностью обстановки, значительно снижают способность группы к сопротивлению и могут привести к непоправимым последствиям. И наоборот, мобилизация воли, всех душевных и физических сил, сплоченность приводят к успешному преодолению экстремальной ситуации.

Поэтому так важны серьезная физическая, техническая и психологическая предпоходная подготовка, практическое умение туристов организовать ночлег в любое время года, способность добыть воду и пищу в природных условиях, знание съедобных и лекарственных растений.

Все участники похода должны знать сигналы, которые подают терпящие бедствие или аварию. При этом используют любые доступные средства сигнализации — свист, выстрелы, вспышки света, крики и т. д. Их периодичность — 6 раз в минуту, перерыв 1 минута, и опять 6 сигналов в минуту. Красная ракета или огонь фальшфейера (ручной ракеты) с покачиванием из стороны в сторону также являются сигналами бедствия. В солнечную погоду может быть применено зеркало — его сигналы видны на 8—12 км.

Ответный сигнал «Вызов принят. Помощь идет» подается с периодичностью 3 сигнала в минуту, перерыв 1 минута, затем вновь 3 сигнала.

Для указания спасательному вертолету или самолету своего местонахождения днем используют сильно дымящие костры (добавляют в огонь зеленые или смолистые ветки, мох), а ночью — большие костры, дающие много света.

При плавании в прибрежных зонах морей и крупных озер можно увеличить радиолокационную видимость своего судна, если повесить на мачте крупный металлический предмет — ведро и т. п.

Важное значение имеет правильная организация посадочной площадки для вертолета, особенно в условиях высокогорья, плохой видимости. Минимальный размер ее — 30 X 20 м с открытыми подходами на расстоянии не менее 300 м, уклон должен составлять не больше 5°. Площадку надо устраивать ближе к перегибу склона, идущего вниз.

Необходимо знать сигналы международного кода, которые обычно выкладываются на земле с помощью подручных средств или вытаптываются на снегу.